Мы выезжаем ранним утром, дикий холод, тьма. На часах шесть тридцать. Большой туристский автобус отъезжает из центра Улан-Удэ. Так называемый «чайный караван» двинулся в старинный город Кяхту на границе с Монголией, чтобы принять чай из рук южных соседей, тем самым восстанавливая историю «Великого чайного пути».

Когда-то чай по ценности сравнивали с золотом и шёлком. «Великий чайный путь» проходил по территории Китая, Монголии и современной Бурятии. История «чайного пути» — одна из ярких страниц истории развития дипломатических, торговых и культурных связей между народами Евразии. «Чайный путь» наряду с такими, как нефритовый, шёлковый, солевой, коричный, оловянный, винный, невольничий, сыграл огромную роль в истории развития человечества.

По объёмам торгового оборота «Великий чайный путь» был вторым после «Великого шёлкового пути», действовал он почти 200 лет. Значительные средства государственной казны и крупные капиталы купцов были вложены в строительство дорог и городов, в образование и культуру, в строительство церквей и в освоение новых земель. После строительства Суэцкого канала «чайный путь» постепенно теряет своё значение.

Сегодняшний проект «Зимний чайный караван» — детище Республиканского агентства по туризму и спорту, а также туристического оператора «Спутник-Бурятия».

Как считают в агентстве, тема чайной культуры может стать канвой, объединяющей большое количество разнообразных программ, знакомящих туристов с событиями истории, национальными культурами народов, современной жизнью.

На бурятском участке «Зимнего чайного каравана» стоят исторически важные населённые пункты: Кяхта, бывший торговый город Троицкосавск, гремевший на всю царскую Россию, Новоселенгинск, преемник старого города Селенгинска, где отбывали своё наказание декабристы, а до них жил известный гетман малоросс Демьян Многогрешный.

До сих пор казачество, основанное в те далёкие времена, чтит свои традиции. Участников каравана селенгинские казаки угощали хлебом, солью, домашним салом, пели песни и желали благополучия.

Далее караван пройдёт через замёрзший Байкал на собачьих упряжках и снегоходах, закончится в Иркутске 2 марта, в день открытия международной выставки «Байкалтур».